Canal de Panama

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Canal de Panama

Situado en la parte más angosta del Continente Americano y la más baja del Istmo de Panamá, fue construido por los Estados Unidos entre 1904 y 1914 y continúa siendo una de las más impresionantes obras de ingeniería en el mundo.

Monumentos Panama El Canal de Panama ha provisto un tránsito fácil y continuo a más de novecientos mil barcos entre el Atlántico y el Pacífico con un recorrido de ochenta kilómetros de largo desde el Océano Atlántico hasta el Océano Pacífico. Fue excavado en la parte más angosta del continente americano y en el punto más bajo del Istmo de Panamá, de Noroeste a Sureste.

Un barco tarda una media de ocho a diez horas en transitar el Canal. Las esclusas que elevan las naves entre el nivel del mar y el lago son las de Gatún en el Atlántico, y las de Pedro Miguel y Miraflores en el Pacífico. El tránsito por el Canal, se hace todo el camino con la ayuda de la naturaleza ya que los barcos se elevan por agua del nivel del mar al nivel del lago, cruzan el Istmo en el lago y vuelven a bajar al nivel del mar.

Una nave que transita el Canal desde el Atlántico, con dirección al Pacífico, entra al cauce desde la Bahía de Limón, después de pasar por el rompeolas de Cristóbal. Este trecho a nivel del mar en el Atlántico tiene diez kilómetros de largo y ciento cincuenta y dos metros de ancho, atravesando un manglar que se encuentra a nivel del mar.

Los barcos descienden o ascienden unos veintiséis metros a través de las tres cámaras de las esclusas de Gatún. Cada cámara mide t33.53 metros de ancho y casi trescientos cinco metros de largo. El largo de las esclusas de Gatún, incluyendo los muros de aproximación, tiene más de dos kilómetros. Después el barco continúa en tránsito para entrar a las esclusas de Pedro Miguel en el extremo Sur del Corte Gaillard. Allí desciende unos nueve metros en un solo paso al nivel del Lago Miraflores que separa los dos juegos de esclusas del Pacífico.

El barco baja los últimos dos escalones, hasta el nivel del mar en las esclusas de Miraflores que tiene más de mil seiscientos metros de largo. Las compuertas de Miraflores son las más altas de todo el sistema del Canal de Panamá debido a las marcadas variaciones de las mareas en el Pacífico.

La naturaleza rodea el Canal

Debido a la importancia vital del agua en la operación del Canal y la relación directa entre el bosque lluvioso tropical y las lluvias, el Canal se encuentra rodeado de áreas boscosas convertidas en Parques Nacionales y Reservas Biológicas protegidas, en donde, además de asegurar el abastecimiento de agua, son sitios de investigación científica y turismo ecológico.

El agua del Canal la garantiza el Parque Nacional Chagres, compuesto por ciento veintinueve mil hectáreas de bosque húmedo, provee el cuarenta por ciento del agua dulce que va a la vía interoceánica. El Parque Nacional Soberanía, con veintidós mil hectáreas de bosque, conserva una valiosa biodiversidad. Más de ciento cincuenta especies de aves son frecuentes en éste área. El bosque contiene aproximadamente doscientas especies vegetales y animales únicas en conjunto.

Otro sitio de interés es el Camino de Cruces, principal ruta de tráfico comercial y de pasajeros desde el año 1530 hasta 1855. Este camino, antecesor en el siglo XVI del Canal de Panamá, fue utilizado para el transporte de mercancía a través del istmo entre 1849 - 1850 durante la fiebre del oro de California. En la actualidad se encuentran dentro del bosque tropical y puede caminarse sin problemas, sobre todo en la época de verano.

Dentro del área del Canal, se establece en 1923 como uno de los monumentos Panama a la investigación científica del trópico húmedo la Isla de Barro Colorado, sitio de ciencias e investigación de reconocimiento mundial. Desde 1946 su administración depende del prestigioso Instituto de Investigaciones Tropicales Smithsonian.

Historia del Canal

Desde años tan remotos como el 8000 a.C. el Istmo de Panamá fue utilizado como ruta de tránsito cuando el hombre emigraba de un lado al otro del continente americano. Un Canal a nivel del mar que cruzara el Istmo había sido un sueño desde que en 1513 Vasco Nuñez de Balboa, explorador español descubrió el Océano Pacífico.

En 1534, el Rey Carlos V de España ordenó los primeros estudios para la construcción de un canal por una sección del Istmo. Aunque esta idea no se materializó, los españoles construyeron caminos pavimentados con guijarros que sirvieron de vías para transportar a lomo de mula toneladas de oro y plata procedentes del Perú con destino a España, sus vestigios se pueden apreciar hoy en día en el Camino de Cruces.

En 1880 los franceses comandados por el creador del Canal de Suez, Ferdinand de Lesseps, iniciaron la construcción de un Canal por Panamá, la empresa fracasó ante la indómita naturaleza istmeña. En 1903 Panamá se independiza de Colombia y firma con los Estados Unidos el Tratado Hay Bunau-Varilla que permitió iniciar la construcción del Canal en 1904 y finalizarlo con el tránsito inaugural del vapor Ancón el 15 de agosto de 1914.

El Canal de Panamá costó a los estadounidenses aproximadamente trescientos setenta y cinco millones de dólares, incluyendo los diez millones pagados a Panamá y los cuarenta millones pagados a la compañía francesa, convirtiéndose así en el proyecto más costoso asumido por el país hasta ese momento.

Tras casi sesenta años de operaciones bajo soberanía norteamericana, en 1977 se firmaron los tratados Torrijos-Carter, por los que se planteaba la devolución en el año 2000 de la soberanía del Canal a los panameños. Durante los veinte años de transición, el Canal fue controlado por la Comisión del Canal de Panama , una agencia del gobierno de los Estados Unidos. El 31 de diciembre de 1999 fue transferida finalmente la soberanía, y desde entonces el Canal es responsabilidad de las autoridades panameñas a través de la Autoridad del Canal de Panamá.

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